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Airy (George Biddell). - Astronome né le 27 juillet 1801 à Alnwick (Northumberland), mort le 2 janvier 1892. Nommé directeur de l'Observatoire de Cambridge en 1828, il donna le premier l'essor aux publications régulières des observations. II dirigea de 1835 à 1881 l'Observatoire de Greenwich, qu'il a doté d'instruments d'observation ayant une haute perfection; il y adjoignit en 1841 un Observatoire météorologique que J. Glaisher dirigea jusqu'en 1875. On doit à Airy l'introduction, en astronomie pratique, de méthodes claires et rapides de calcul. II devint en 1836 membre de la Société royale de Londres, et en 1872 associé étranger de l'Académie des Sciences; il fut créé Sir aussi en 1872. II a écrit plus de 150 Mémoires, la plupart sur des sujets astronomiques. Signalons quelques-uns de ses travaux. En 1839, il a publié un Catalogue de 726 étoiles fondamentales. Au moyen du pendule, il a trouvé en 1856 que la densité de la Terre augmente de la surface vers le centre. Ses recherches, publiées en 1853, en 1858 et en 1859, sur les époques des éclipses anciennes, ont donné des résultats qui font autorité pour fixer les dates de certains faits de l'Antiquité. 
Des mesures d'arcs terrestres les astronomes ont conclu que la Terre est un sphéroïde aplati aux pôles; de plus, Bessel en 1841 et Airy en 1848, admettant que ce sphéroïde est un ellipsoïde de révolution, ont trouvé par le calcul a peu près les mêmes nombres pour son aplatissement et pour le rayon de son équateur. (Lebon 1899)
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