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Pontifes, Pontifices, chefs du culte chez les Romains, ne formaient pas un ordre distinct, mais étaient pris parmi les citoyens. Les Pontifes, dont on attribue l'institution à Numa, formèrent d'abord un collège, collegium, de quatre membres patriciens. Ce nombre fut porté à huit en 300 av. J. C., par l'adjonction de quatre membres plébéiens, et Sylla l'éleva à seize, dont huit patriciens et huit plébéiens. Les premiers étaient appelés pontifices majores, et les seconds pontifices minores. Le chef des Pontifes, appelé pontifex maximus, était nommé à vie. ll fut élu successivement par le collège des Pontifes et par le peuple. Il réglait les rites sacrés de Vesta et le calendrier de l'année, et fut chargé, jusqu'au temps de Sylla, de rédiger les annales de Rome, dites Annales maximi. A la mort de Lépide, dernier grand pontife élu par le peuple, Auguste se fit attribuer cette charge, que le sénat décerna toujours à ses successeurs.
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Dictionnaire biographique
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