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Oppenheimer

Julius 'Robert' Oppenheimer est un physicien n√© le 22 avril 1904  √† New York, et mort le 18 f√©vrier 1967 √† Princeton (New Jersey). Il est surtout connu du grand public pour son r√īle de directeur scientifique du projet Manhattan, qui a abouti au d√©veloppement de la premi√®re bombe nucl√©aire pendant la Seconde Guerre mondiale. Mais il est √©galement l'auteur d'importants travaux th√©oriques dans le domaine de la physique quantique et de l'astrophysique.
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Robert Oppenheimer.
Robert Oppenheimer (1904-1967).

Apr√®s de solides √©tudes √† Harvard, il rejoint en 1925 le laboratoire Cavendish en Angleterre, puis, l'ann√©e suivante, l'universit√© de G√∂ttingen, o√Ļ il d√©veloppe avec Max Born une m√©thode, dite approximation de Born-Oppenheimer, permettant de simplifier l'√©quation de Schr√∂dinger pour le calcul de la fonction d'onde des mol√©cules.

De retour aux √Čtats-Unis, Oppenheimer enseigne la physique th√©orique √† Caltech et √† Berkeley de 1929 √† 1942. A cette √©poque ses recherches concerneront aussi bien l'√©tude de l'antimati√®re (Les particules √©l√©mentaires) que celle des rayons cosmiques. Il s'int√©resse aussi aux propri√©t√©s des semi-conducteurs et d√©veloppe la "th√©orie des trous", qui explique le comportement des lacunes d'√©lectrons (trous) dans les solides (1930-1931).

En 1939, il se joint √† Einstein et √† Szilard pour proposer au gouvernement am√©ricain le d√©veloppement d'une arme nucl√©aire, en vue de contrer le programme nazi. Il int√®grera le projet Manhattan trois ans plus tard, et dirigera √† Los Alamos (Nouveau-Mexique) les √©quipes de physiciens charg√©s de la construction de la premi√®re bombe nucl√©aire. 

Robert Oppenheimer a √©t√© nomm√©  en 1942 directeur scientifique du laboratoire de Los Alamos, qui √©tait le principal site de recherche et de d√©veloppement du projet Manhattan. Il y √©tait responsable de la coordination des diff√©rents aspects scientifiques du projet, non seulement de la conception g√©n√©rale de la bombe, mais aussi de la compr√©hension des propri√©t√©s des mat√©riaux n√©cessaires et de la r√©solution des probl√®mes techniques, s'impliquant dans la s√©lection des m√©thodes de fabrication, dans l'organisation des essais et dans l'analyse des donn√©es exp√©rimentales. Apr√®s le largage de la bombe √† uranium Little Boy, sur Hiroshima le 6 ao√Ľt 1945, et de celui de la bombe √† plutonium Fat Man, sur Nagasaki le 9 ao√Ľt 1945, Oppenheimer a exprim√© des sentiments ambivalents sur l'utilisation de l'arme nucl√©aire et a appel√© √† un contr√īle international des armes nucl√©aires pour pr√©venir une course aux armements et un d√©sastre mondial.
Apr√®s la guerre, Oppenheimer continuera sa carri√®re universitaire et de recherche en tant que professeur √† l'universit√© de Princeton. Il y poursuit ses travaux en physique th√©orique. Entre 1945 et 1946, il √©tudie ainsi les processus de fusion nucl√©aire dans les √©toiles, les supernovae et les trous noirs. Il contribue √©galement √† la compr√©hension de la d√©sint√©gration des m√©sons pi et des interactions faibles.  De 1947 √† 1966, il dirige l'Institute for Advanced Study √† Princeton. 

Oppenheimer a aussi jou√© un r√īle actif dans les politiques scientifiques et contribu√© √† fa√ßonner la politique nucl√©aire des √Čtats-Unis. Mais √† l'√©poque de la vague McCarthyste, il est calomni√© et accus√© de sympathies communistes. En 1954, son autorisation de s√©curit√© est r√©voqu√©e par le gouvernement am√©ricain, ce qui a met fin √† sa participation directe aux projets de recherche classifi√©s.

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