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Le Cratyle

Le Cratyle est un dialogue composé par Platon, en 366 av. J.-C., et qui traite de l'origine du langage. Les interlocuteurs sont Cratyle, disciple d'Héraclite, qui prétend que les noms sont tirés de la nature des choses; Hermogène, disciple de Socrate, qui ne veut voir dans les noms que des signes de convention, et Socrate qui les met d'accord en reconnaissant des noms de convention qui, d'après lui, sont l'effet du hasard et désignent les choses périssables, et des noms naturels qui s'appliquent aux choses éternelles. 

Parmi les explications étymologiques que Socrate donne dans le Cratyle, il y en a à peine une ou deux qui soient bonnes. Souvent il les donnait en plaisantant. Mais il faut croire aussi que des étymologies qui nous semblent fantaisistes ne le paraissaient pas à des Grecs. En tout cas, ces étymologies, souvent relatives à des noms mythologiques, nous renseignent utilement sur les interprétations auxquelles se livraient les Anciens à propos de leurs divinités. Le style de ce dialoque, un des plus longs de Platon, est plein de finesse et d'élégance. Le Cratyle est un parfait modèle d'atticisme. (NLI).

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