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Barlaam et Josaphat, titre d'un roman grec qu'on croit avoir été composé au VIIIe siècle. C'est l'histoire d'un jeune prince indien, converti par un moine chrétien, qui, dans ses discours, entremêle les fables orientales et les paraboles de l'Évangile. Ce roman populaire au Moyen âge, a été traduit dans toutes les langues modernes. On y a pris l'apologue de l'Homme poursuivi par la licorne, qui est d'origine bouddhique, et qui joua un si grand rôle dans la symbolique sacrée. Le fond même du roman atteste l'influence du bouddhisme. En effet, dans les légendes orientales, le Bouddha est un jeune prince riche, heureux, époux d'une femme qu'il aime; rien ne manque à sa joie, quand il voit successivement un vieillard, un lépreux, et un cadavre rongé par les vers. Ces trois spectacles frappent son esprit, et le dégoûtent d'un bonheur qui ne peut pas durer; la vieillesse, la maladie, la mort, lui rendent la vie odieuse, et le font fuir au désert. Cette histoire si caractéristique, ces rencontres si particulières, c'est le roman même de Barlaam et Josaphat.
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Dictionnaire Le monde des textes
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