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Blanc de baleine ou Sperma ceti. - Substance blanche à texture cristalline, sans odeur, fusible à 49°, et se figeant en une masse à larges lames entre-croisées. Elle est insoluble dans l'eau, très soluble dans l'alcool bouillant, les essences et l'éther. Purifiée par l'alcool, elle prend le nom de cetine. C'est une substance combustible, brillant avec une belle flamme; aussi l'employait-on dans le passé à la confection des bougies de luxe.

Les vastes cavités de la tête du cachalot (physeter macrocephalus) sont remplies d'une huile qui tient en dissolution le spermaceti; cette matière s'en sépare sous forme cristalline après la mort de l'animal. Quelques autres animaux marins contribuent, avec le cachalot, à nous fournir le blanc de baleine; mais la baleine n'en donne pas, contrairement à ce que semblerait indiquer le nom donné par erreur à cette substance.

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Dictionnaire Les mots du vivant
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