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Les silicates
Les silicates constituent la famille de minéraux les plus abondants à la surface de la Terre. Ce sont des sels formés par la combinaison de l'acide silicique avec un oxyde. L'acide silicique étant acide formé d'oxygène et de silicium, et qui, à l'état de pureté, est représenté, dans la nature, par le cristal de roche. Coloré par des oxydes métalliques, il constitue l'agate, l'améthyste, la cornaline. Hydraté, il s'appelle opale. Sous des formes moins rares et moins pures, il s'appelle pierre meulière, silex, grès, sable. L'eau des geysers contient de l'acide silicique hydraté. 

Au point de vue chimique, la combinaison dont nous parlons n'a reçu le nom d'acide que parce qu'elle se combine avec les bases. Elle ne réagit pas sur les couleurs végétales. C'est à cause de la propriété que possède l'acide silicique de dissoudre les oxydes métalliques à chaud, que les forgerons saupoudrent de sable la surface des morceaux de fer qu'ils veulent souder ensemble. Il se forme du silicate de fer qui est refoulé par la pression qu'on exerce par le martelage sur les deux morceaux, ce qui laisse en contact partait les deux surfaces à réunir

Les silicates alcalins sont solubles dans l'eau, leurs solutions bleuissent le papier de tournesol. Additionnées d'un acide, elles laissent se déposer de la silice gélatineuse : l'acide carbonique lui-même produit cette décomposition. 

On obtient le silicate de soude en fondant ensemble, dans un creuset de terre, 1 partie de sable ou de verre pilé avec 3 ou 4 parties de carbonate de soude. Parmi les silicates insolubles, les uns sont décomposés par l'acide chlorhydrique (ce sont généralement les silicates hydratés), les autres par l'acide nitrique (les scories plombifères): certains qui résistent à l'acide chlorhydrique, sont décomposés par l'acide sulfurique étendu, ce qui tient en partie à ce que le point d'ébullition de ce dernier est plus élevé; il en est qui exigent l'acide sulfurique concentré : tels sont l'argile et le feldspath.

Aucun silicate ne résiste à l'action de l'acide fluorhydrique. Souvent on désagrège les silicates en les fondant avec nu carbonate alcalin ou avec un alcali caustique, ce qui donne un silicate alcalin. Les silicates constituent un grand nombre de minéraux. Les plus importants sont les feldspaths et les argiles.

Le silicate de potasse se présente sous la forme d'un liquide grisâtre et se dessèche facilement à l'air. Cette propriété permet d'en enduire des bandes de toile qui, trempées dans l'eau, reprennent leur souplesse. On les applique alors autour d'un membre fracturé; en se desséchant de nouveau, elles forment un appareil inamovible.



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