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Portsmouth

Portsmouth (Magnus portus) est une ville maritime d'Angleterre, formant un comté municipal intercalé dans le Hampshire. Population : 194.200 habitants, en 2012.

La ville est bâtie sur l'île de Portsea, longue de 6,5 km, large de 4 km, séparée de la Grande Terre au Nord par le canal de Portbridges-creek, à l'Ouest par le havre de Portsmouth, à l'Est par celui de Langston. Le quartier proprement dénommé Portshmouth, occupe le Sud-Ouest de l'île; la ville se continue au Nord par le quartier de Portsea, à l'Est par les faubourgs de Southsea et Landport. En face, à l'Ouest, de l'autre côté du bras de mer constituant le havre de Portsmouth, sont les faubourgs de Gosport et Alverstoke.
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Portsmouth.
Une rue de Portsmouth.

Portsmouth occupe une admirable position maritime. Elle est entourée d'eau de tous les côtés : au Sud, la mer; à l'Est, la baie peu profonde de Langston; à l'Ouest celle de Portsmouth, ouverte par un chenal de 350 m de large, puis s'enfonçant à 6 km et s'élargissant jusqu'à 5 km. Les plus grands navires y peuvent pénétrer. Enfin, ce port débouche sur la magnifique rade de Spithead abritée par l'île de Wight. Portsmouth est un des grands ports et arsenaux de la marine britannique. 

La ville renferme quelques monuments curieux : le château du gouverneur; l'église Saint-Thomas, du XIIe siècle, remaniée en 1698, ou se voit le tombeau de Buckingham; le maison de High street, où il tomba sous le couteau de Felton (1628); une église gothique du XIIIe siècle, qui sert de chapelle.

Southsea est une ville de plaisance, avec de beaux jardins d'hiver, des bains de mer fréquentés. Landport est la ville ouvrière. Portsea renferme les chantiers de construction (dock-yards), les bassins de radoub et de carénage (4 km de quai), les cales couvertes, les ateliers, etc. 
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Plan de Portsmouth.
Plan de Portsmouth. Source : OpenStreetMap.

Portsmouth a remplacé l'antique Portus Magnus des Romains ; mais celui-ci occupait l'emplacement de Porchester, au Nord de la baie; on y voit encore les ruines d'un château normand. La ville actuelle commença par un village qui se bâtit une église en 1140 et reçut de Richard Ier une charte urbaine. Au XIIIe siècle, c'était un port, et les chantiers des galères royales furent entourés d'une enceinte. Les Français brûlèrent la ville en 1372. Edouard IV accrut les fortifications. Henri VIII créa les chantiers royaux, et l'importance de Portsmouth à titre de port militaire, date de lui; une bataille navale fut livrée aux Français en rade de Spithead (1545). Elisabeth Ire et plus tard Jacques II augmentèrent les défenses. Le duc de Buckingham venait s'embarquer à Portsmouth pour débloquer La Rochelle quand il fut assassiné par Felton (1628). Les parlementaires s'emparèrent de la place dès 1642. C'est dans l'église de la garnison que fut célébrée en 1662 l'union de Charles II et de Catherine de Bragance. En 1782 eut lieu en rade de Spithead le célèbre naufrage du Royal George, qui chavira et fit un millier de victimes. En 1792 commença la construction du quartier de Portsea.

L'écrivain Charles Dickens est né à Portsmouth. (A.-M. B.).
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Portsmouth : HMS Warrior.
Portsmouth : Spinnaker Tower.
Le navire-musée HMS Warrior. Ce navire, à coque en acier, a été achevé en 1861.
La Spinnaker Tower. Inaugurée en 2005, elle est haute de 170 m. Images : The World Factbook.
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Dictionnaire Villes et monuments
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