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Catacombes (de cata = en bas, et cumbos = cavité), excavations souterraines où les Anciens plaçaient dans des tombes les corps qu'ils ne brûlaient pas. Les plus fameuses sont celles de Rome, principalement celle de Saint-Sébastien; celles de Naples, qui, d'abord employées à la sépulture des païens, furent au IVe siècle uniquement réservées aux Chrétiens (on y a construit un grand nombre d'églises et de chapelles); celles de Syracuse, les célèbres Latomies de Denys le Tyran; celles de Catane, d'Agrigente et de Palerme. Souvent les Catacombes servirent de refuge aux Chrétiens des premiers siècles dans les temps de persécution, ils s'y réunissaient pour célébrer en secret les mystères de leur religion. Les Catacombes de Rome ont été décrites par A. Bosio, par Bottari et par L. Perret, Paris, 1853-1857.

Les Catacombes qui s'étendent sous presque toute la ville de Paris furent primitivement des carrières comme les précédentes. On y a recueilli depuis 1786 les débris des cimetières répandus autrefois au sein de la ville, ainsi que les restes que renfermaient les églises, et on en a formé d'immenses ossuaires.

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Dictionnaire Architecture, arts plastiques et arts divers
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