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Longueur. - La longueur est, en géométrie, suivant une locution vicieuse, une des trois dimensions de l'espace; je me place ici, bien entendu, à un point de vue purement mathématique. La longueur d'une ligne se trouve définie à l'article Ligne. (H. L.).
Mesure des Longueurs - En physique, mesurer une longueur, c'est la comparer à une autre de même espèce prise pour unité. Le mètre est l'unité de longueur. Pour mesurer la distance de deux points, on place une règle divisée le long de la droite imaginaire qui joint ces deux points, lorsque cela est possible, de façon que l'un des points corresponde à une division; l'autre point se trouve alors entre deux traits de la règle divisée; en prenant, soit l'un, soit l'autre de ces traits, on a la mesure de la longueur à une division près de la règle (par excès ou par défaut.).

On peut apprécier à l'oeil ou à l'aide d'un vernier la fraction de division qu'il faudrait ajouter à la lecture par défaut pour avoir une mesure plus exacte. Quand il s'agit d'évaluer la distance verticale de deux points, on se sert d'un cathétomètre. Pour mesurer la distance de deux points situés sur une règle ou pour comparer deux longueurs que l'on cherche à rendre égales on se sert de comparateurs. 

La machine à diviser permet aussi de mesurer avec une assez grande exactitude la distance de deux points, grâce à la vis micrométrique qui la fait mouvoir. Pour mesurer l'épaisseur d'un objet, on se sert du sphéromètre ou de la vis micrométrique. Enfin une méthode d'une précision extrême consiste à comparer les petites longueurs aux longueurs d'ondes lumineuses. On peut employer pour cela la méthode imaginée par Fizeau pour mesurer la dilatation linéaire des cristaux. (A. Joannis).

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Dictionnaire Idées et méthodes
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