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Histoire politique et sociale > Le Moyen âge > [L'Europe latine / L'Empire byzantin]
Le Moyen Âge
L'Europe au VIIe siècle
Pendant que l'empereur Héraclius, qui a vengé sur le cruel Phocas la mort de Maurice, est aux prises avec les Perses et avec les Avars, et qu'à la façon de Trajan il pénètre jusque dans les provinces qui sont au delà du Tigre, un Arabe de La Mecque, Mahomet, passionné et enthousiaste et fanatique, tel qu'il convient d'être pour subjuguer les peuples, fonde l'an 622 (date de l'hégire) une religion nouvelle, et un nouvel empire. La croyance en un Dieu unique, que proclame le prophète, n'empêche pas ses sectaires de frapper les chrétiens aussi bien que les Perses : l'empire des Sassanides tombe sous le joug des musulmans. L'invasion sortait des flancs de l'Arabie ignorée, comme deux siècles auparavant. La guerre porte le Coran des extrémités orientales de la Perse jusqu'au pays des Maures africains, et les Grecs, en Orient, sont réduits à l'Asie Mineure.

Mais le Bas-Empire, qui présentait un si hideux spectacle sous les Héraclides, est sauvé d'une ruine complète par les discordes que le fanatisme et l'ambition entretiennent chez les musulmans, même après l'avènement des Omeyyades au califat héréditaire de Damas il y a schisme entre les disciples de Mahomet.

Le peu que les Grecs ont en Italie appartient à des exarques indépendants. Les progrès des Lombards sont ralentis par les dissensions qu'engendre l'oligarchie, militaire. Une heureuse position maritime, un gouvernement libre sous un chef électif et à vie, appelé duc ou doge, placent Venise en dehors des prétentions des Lombards et des Grecs qui ont également besoin de ses vaisseaux et de son industrie.

Les peuples germaniques rédigent ou modifient leurs lois qui dureront plus longtemps que leur puissance militaire. L'Europe a vu surgir presque autant de codes qu'il y a eu de déplacements de peuples barbares. Le droit romain cependant ne périt pas.

Les Francs sont ceux qui ont subi la révolution intérieure la plus décisive. Le pouvoir passe, après Dagobert, des mains des rois fainéants aux maires du palais : d'intendants de la maison du roi, ces maires deviennent ministres et généraux d'armées; ils sont plus que les rois à la fin du siècle

Les luttes civiles de la Neustrie et de la Bourgogne font tomber le pouvoir suprême aux mains d'un duc austrasien de la maison d'Héristal. Avant que la dynastie mérovingienne aille finir dans le cloître où Pépin l'enfermera, le moine Marculfe recueille les formules des actes ecclésiastiques et civils, et contribue ainsi à nous faire connaître l'histoire, les lois, les moeurs et la langue de la Gaule franque.

Les progrès du catholicisme sur les anciennes religions ou sur l'arianisme, accroissement des privilèges de l'Église qui, en Espagne, s'élève même jusqu'à la puissance politique, dominent l'histoire des Anglo-Saxons, des Wisigoths et des Lombards. Les moines de l'Irlande auront des émules dans ceux de la Grande-Bretagne; et il ne sera pas rare que des rois germains préfèrent le couvent au trône. Bède le Vénérable va bientôt écrire l'histoire ecclésiastique de l'Angleterre.

L'hérésie est le point de contact, non le lien, entre l'Occident et l'Orient. Le monothélisme fut la grande affaire ecclésiastique de ce siècle. Il s'agissait de savoir si Jésus n'étant qu'une personne, mais ayant deux natures, l'une divine, l'autre humaine, il fallait reconnaître en lui une unique ou une double volonté. Un tel sujet occupa, durant plus de cent ans, les moines, les docteurs, les conciles, les papes et les rois. Jeux de pouvoirs interminables qui bénéficieront au final à l'Eglise de Rome et contribueront encore à compliquer davantage la théologie chrétienne. L'Ecthèse d'Héraclius, et le Type de l'empereur Constant, furent condamnés par les papes. La dispute dura jusqu'après le sixième concile général, troisième de Constantinople, qui, en 681, anathématisa le monothélisme, suivant le voeu du Saint-siège.

La médecine, l'histoire, fournissent chez les Grecs quelques noms qui méritent peu de sortir de l'obscurité. (Ch. Dreyss).

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