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Les Hiboux
Sous le nom de Hiboux on désigne fréquemment les Oiseaux de nuit ou Rapaces nocturnes de la famille des Strigidés, et qui ont la tête surmontée d'aigrettes, tandis qu'on appelle Chouettes les espèces du même groupe qui ont la tête lisse; mais c'est là une distinction peu naturelle, qui définit aussi les Grands-Ducs, les Ducs et les Petits-Ducs, et que donc on ne respecte même pas toujours dans le langage commun, aussi a-t-on pu proposer de donner au mot Hibou une signification plus restreinte en l'employant seulement comme dénomination générique des oiseaux du genre Asio et à quelques espèces exotiques.
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Hibou Grand-Duc.
Le regard d'un Hibou Grand-Duc. Photo : Susan Rachlin.
Hiboux divers Asio (6 espèces) : A. Otus = Hibou Moyen-duc, A. flammeus = H. des marais, A. Abyssinicus = H. d'Abyssinie, A. capensis = H. du Cap, A. Stygius = H. maître-bois, A. madagascarensis = H. malgache.

Nesasio : N. solomonensis = Hibou redoutable.

Pseudoscops : P. clamator = Hibou strié, P. grammicus= H. de la Jamaïque

Grands-Ducs Bubo : 17 espèces, dont B. bubo = Grand-duc d'Europe
Ducs Jubula : J.lettii = Duc à crinière.

Lophostrix : L. cristata= Duc à aigrettes

Petits-Ducs
(environ 80 espèces)
Otus (49 espèces) :O. gurneyi = Petit-Duc de Gurney, O. mayottensis = Petit-duc de Mayotte.

Mégascops (26 espèces) : M. asio = Petit-Duc maculé, M. nudipes = Petit-duc de Porto-Rico.

Ptilopsis : P. granti = Petit-duc de Grant, P. leucotis = Petit-duc à face blanche.

Pyrroglaux : P. podargina = Petit-duc de Palau.

Gymnoglaux  : G. lawrencii = Petit-duc de Cuba.

Le genre Asio.
Le genre Asio de Brisson (Ornithologie, 1766, t. II, p. 26) correspond au genre Otus de G. Cuvier (Leçons d'Anatomie comparée, 1798, tabl. Il). Il est répandu sur la plus grande partie du globe, à l'exception de l'Afrique occidentale, de la Malaisie, de l'Australie et de l'Océanie proprement dite. On ne décrira ici que les deux espèces présentes en Europe :

Le Hibou Moyen Duc.
Le Moyen-Duc (Asio Otus) ou Chouette à oreilles se distingue principalement des autres Hiboux par la présence sur la tête, en arrière et au-dessus des yeux, de deux bouquets de plumes plus ou moins allongées et constituante deux aigrettes divergentes, par la largeur des conques auditives recouvertes d'un opercule membraneux, par la forme irrégulière des disques ophthalmiques, par le développement des ailes et par la disposition des plumes des pattes qui couvrent non seulement les tarses mais s'avancent souvent jusqu'à la dernière phalange. 
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Hibou moyen-duc.
Hibou Moyen-Duc (Asio otus).

Le Hibou Moyen-Duc  se rencontre dans toute l'Europe, en Asie et dans le Nord de l'Afrique, mais n'est très commun nulle part. C'est un oiseau de taille moyenne, mesurant environ de 0,35 m de long et portant une livrée d'un roux jaunâtre, variée, sur les parties supérieures du corps et sur la tête, de taches longitudinales et de raies transversales grises ou brunes, et sur les parties inférieures de taches oblongues de couleur foncée et plus ou moins dentelées sur les bords.

Le Hibou des marais.
Le Hibou des marais ou Hibou brachyote (Asio flammeus) offre à peu près la même répartition géographique que le Hibou Moyen-Duc, avec lequel il pourrait être facilement confondu, en raison d'une grande analogie de plumage, si la brièveté de ses aigrettes ne lui donnait une physionomie particulière. Il n'a pas d'ailleurs tout à fait les mêmes moeurs : au lieu d'habiter les forêts, comme le Hibou Moyen-Duc et d'adopter un arbre perchoir, il fréquente les plaines arides ou le bord des étangs et se tient généralement sur le sol pour guetter les petits Rongeurs dont il fait sa principale nourriture. Il niche souvent à terre, tandis que le Hibou Moyen-Duc dépose plutôt dans une crevasse de rocher, dans un tronc d'arbre ou dans un nid abandonné de Ramier, de Pie, de Corneille ou d'Ecureuil, ses oeufs qui sont d'un blanc pur.

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Hibou brachyote.
Hibou brachyote (Asio flammeus).

A l'arrière-saison les individus de ces deux espèces se réunissent fréquemment en petites troupes qui se rapprochent des endroits habités. Quelquefois même les Hiboux des marais effectuent, en bandes considérables, des migrations ou plutôt des déplacements provoqués par la multiplication extraordinaire, sur un point déterminé, des Mulots et des Campagnols. Ces Rapaces nocturnes, de même que les Moyens-Ducs, sont, en effet, de grands destructeurs de Rongeurs.

Les Grand-Ducs (genre Bubo).
Les Grand-Duc (Bubo) sont les plus grands des Hiboux. La taille d'un Grand-Duc est d'environ 0,60 m et ses ailes déployées mesurent 1,50 m d'envergure.  Cet Oiseau a un plumage roux, parsemé de taches noires en forme d'accolade et de traînées brunâtres. Ses griffes, très puissantes, sont noires ainsi que son bec, et les yeux, fort grands, ont une prunelle noire cerclée de jaune. 
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Hibou Grand Duc d'Amérique.
Grand-Duc d'Amérique (Bubo virginianus). Photo : USFWS.

Le Grand-Duc est en quelque sorte moins nocturne que ses congénères; car il vole dès le crépuscule et ne gagne sa retraite qu'après l'apparition de l'aube. Il habite les rochers des hautes montagnes ou les vieilles tours en ruines. 

On le dit doué d'un courage extraordinaire et il ose s'attaquer à l'Aigle fauve font il triomphe souvent. Il se nourrit de Taupes, de Rats, de Souris et fait aussi sa proie des Lièvres, des Lapins et des Gallinacés sauvages.

L'espèce Bubo bubo est commune dans les régions montagneuses de l'Europe et particulierement dans les Alpes. On ne la rencontre en France, et seulement pendant la belle saison, que dans les départements de l'Est et du Midi. 

Les Petits Ducs.
Ces Oiseaux sont caractérisés par son bec court, presque caché par les plumes du disque facial, sans feston mandibulaire, les narines entièrement cachées par les plumes; leurs ailes sont allongées avec la queue courte et carrée; leurs tarses courts, recouverts de plumes serrées jusqu'aux doigts qui sont réticulés, sauf quelques écailles près des ongles. 

Les espèces, assez nombreuses, et distribuées dans cinq genres (les Mégascops étant propres au continent américain), sont répandues sur tout le globe et pour la plupart de petite taille, ne dépassant pas les dimensions d'une Alouette ou d'un Merle (E. Trouessart / E. Oustalet).
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Hibou Petit-Duc maculé.
Hibou Petit-Duc nain.
Petit-Duc maculé (Megascops asio).
Photo : Dr Thomas G. Barnes.
Petit-Duc nain (Otus flammeolus).
Photo : Dave Menke
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