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Essentiels. - Cette épithète s'applique en principe à ce qui concerne l'essence d'une chose: En chimie végétale, on appelait ainsi essentiels certains principes des végétaux, tels que des huiles essentielles, des sels essentiels

Les huiles essentielles existent principalement dans les plantes aromatiques; on les en sépare par la distillation, et elles sont la cause de leurs principales propriétés. Mais il n'en est pas de même des sels dits essentiels. La plupart sont extraits par incinération de certaines plantes, comme l'absinthe, la centaurée, etc. D'autres sont préparés par macération; tel est le sel essentiel de Lagareye (extrait sec de quinquina), jadis d'un usage assez fréquent. Ce ne sont donc pas véritablement des principes immédiats; ceux-ci ont été détruits par la combustion lorsque c'est ce moyen que l'on a employé. Ainsi on brûlait ces plantes, on lessivait leurs cendres et on obtenait par l'évaporation des sels brunis par un reste d'huiles empyreumatiques et de matières charbonneuses, qui, croyait-on à tort, conservaient encore les vertus de la plante.

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Dictionnaire Les mots du vivant
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