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Dégénérescence / matière dégénérée. - Le terme appartient au vocabulaire de la physique quantique. Il recouvre un état particulier de la matière soumise à une compression extrême, de telle sorte que les électrons opposent une résistance presque insurmontable à toute tentative de compression supplémentaire. On rencontre une telle matière dégénérée dans les naines blanches, mais également à la périphérie du coeur de certaines étoiles à une phase tardive de leur évolution.

Le mur de la dégénérescence électronique peut être surmonté. Lorsque cela arrive, par exemple, lors de l'effondrement du coeur d'une étoile massive qui explose en supernova, cela se fait au prix d'une transformation nucléaire particulière, nommée neutrinisation : les électrons s'unissent aux protons pour former des neutrons, avec émission de neutrinos. L'objet résultant sera une étoile à neutrons. Ce sont eux, par la dégénérescence qui les affecte à leur tour, forment le nouveau mur opposé à la compression.

Il n'est pas exclu qu'un nouveau franchissement soit possible, qui conduirait à la formation d'un astre encore plus compact, une étoile étrange (étoile formée de quarks s (s = strange = étrange) déconfinés). A moins, bien sûr, que la relativité générale s'en mêle brutalement et conduise à la formation d'un trou noir

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Dictionnaire cosmographique
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