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L'autorité

L'autorité est le pouvoir de commander à autrui et de lui imposer certaines actions. Ce pouvoir dérive du droit ou de la force; de là une autorité de droit et une autorité de fait. Suivant la manière dont l'autorité est exercée, elle est absolue ou limitée. L'autorité absolue d'un humain sur ses semblables n'existe jamais de droit, parce que nul humain n'a le droit de mettre son caprice et son bon plaisir au-dessus des règles de la justice et de la raison; l'autorité absolue chez les humains ne peut exister que de fait. 

L'autorité limitée est psychologique ou légale. L'autorité des parents sur leurs enfants, par exemple, est psychologique, sentimentale; elle ne dépend pas des conventions sociales, mais de l'ascendant que les parents ont sur leurs enfants; elle est légitime, puisqu'ils ont une supériorité intellectuelle et une expérience qui leur permettent de guider leurs enfants, de veiller à leurs intérêts; elle est limitée, car ils ne peuvent vouloir à l'égard de leurs enfants que ce que la société leur permet, c.-à-d. leur bien, le développement de leurs forces physiques et de leur intelligence.

L'autorité légale est celle qui confère à certains humains le pouvoir de gouverner la société dont ils font partie, pouvoir limité et déterminé par des lois ou conventions sociales; dans les sociétés modernes, on considère que le seul fondement légitime de cette autorité est la volonté générale (terme qui peut être entendu de diverses façons selon les traditions politiques) et qui s'exprime en démocratie par le vote. Elle peut ensuite être déléguée.

En termes de logique, autorité se dit de l'empire de nos facultés sur nos croyances : autorité des sens, de la conscience, de la mémoire, de la raison. Les sceptiques ne veulent pas que l'humain ajoute foi à aucun de ses moyens de connaître; sans doute l'esprit ne peut se prouver à lui-même sa légitimité; mais, d'un autre côté, on ne peut adopter un système qui est l'opposé du sens commun. Jamais les humains ne cesseront de croire ce qui paraît évident à leurs sens, à leur conscience ou à leur raison. Autorité se dit surtout de l'influence du témoignage des humains sur nos jugements. (M.).

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Dictionnaire Idées et méthodes
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