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Les satellites de Neptune


Aperçu
On connaît à l'heure actuelle (1er janvier 2008) treize satellites gravitant autour de Neptune. Le plus grand, Triton, est une planète naine. Il a été découvert par William Lassell le 10 octobre 1846, soit à peine deux semaines après la découverte de Neptune.

Les autres satellites sont de petits corps aux formes plus ou moins irrégulières. Seuls Protée, Néréïde et Larissa dépassent la centaine de kilomètres de rayon moyen. Larissa vient ensuite par ordre de taille. Tous ces objets apparaissent très et couverts de cratères. Certains sont peut-être les fragments d'un satellite détruit, dans le passé, par une collision avec un gros météorite. C'est en tout cas l'hypothèse la plus souvent avancée dans le cas du plus externe d'entre eux, Néréïde, découvert en 1949 à Fort Davis par G. Kuiper.
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Satellites de Neptune.
Huit des treize satellites connus de Neptune.
(Les échelles de Triton et de Néréïde ne sont pas respectées).

Le tableau suivant répertorie les satellites de Neptune actuellement connus. Naïade, Thalassa, Despina, Galatée, Larissa et Protée ont été découverts en 1989  par la sonde Voyager 2; ceux dont la découverte est de 2002 ont été repérés depuis la Terre, à l'observatoire de Cerro Tololo (Chili); Psamathe, découvert en 2003, l'a été depuis le Mauna Kea (observatoire d'Hawaii) :
 

Nom
Demi-grand axe
Rayon
Découverte
Naïade
48 000
48 x 30 x 26
1989
Thalassa
50 000
54 x 50 x 26
1989
Despina
52 000
90 x 74 x 64
1989
Galatée
62 000
102 x 92 x 72 
1989
Larissa
73 600
108 x 102 x 84
1989
Protée
117 600
220 x 208 x 202
1989
Triton
355 000
1353,4
1846
Néréïde
5 513 400
170
1949
Halimède
15 73 000
30
2002
Psamathe
46 700 000
20
2003
Sao
22 420 000
20
2002
Laomédie
23 570 000
20
2002
Neso
48 390 000
30
2002
Les satellites connus de Neptune (2008).
Le demi-grand axe et le rayon moyen sont donnés en kilomètres.

On ajoutera, que Neptune est également entourée, comme les autres planètes géantes, d'un système d'anneaux

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