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Encelade

Planète naine, satellite de Saturne


Encelade.
Encelade. Source  : JPL, NASA / Mission Cassini.
Encelade est un satellite de Saturne découvert en 1789 par William Herschel. Son orbite se situe entre celles de Mimas et de Téthys. C'est un corps composé principalement de glace d'eau. Sa surface est très claire (elle réfléchit 90% de la lumière qu'elle reçoit) et pourrait devoir cette caractéristique à de la poussière déposée provenant de particules de l'anneau E de Saturne.

Quoi qu'il en soit, elle possède relativement peu de cratères et est parcourue de multiples sillons, parfois profonds de plus d'un kilomètre. Ces deux indications qui montrent que la surface a été remodelée tardivement, sans doute à cause d'un échauffement (cryovolcanisme)  dont on semble avoir découvert un indice direct, lors du survol d'Encelade le 14 juillet 2005, et qui a révélé dans la région du pôle Sud des températures de 15 K supérieures à celles qui étaient attendues. 
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Encelade : activité cryovolcanique.
Plumes  (projections dans l'espace de particules de glace, de vapeur d'eau 
et de composés  organiques) d'Encelade. Ces plumes pourraient provenir d'un océan
situé à l'intérieur d'Encelade et réchauffé par les mouvements de déformation de la petite
planète du fait dés forces de marée. La mission Cassini y a révélé, en 2017, de
l'hydrogène moléculaire, qui pourrait éventuellement être de la nourriture pour une vie
microbienne si celle-ci s'était développe dans les profondeur d'Encelade. 
(Mosaïque d'images prises par la sonde Cassini en novembre 2009).

L'origine précise de ce cryovolcanisme reste problématique. Avec un diamètre de seulement 500 km, Encelade n'a jamais dû disposer d'une importante source de chaleur interne.

Une possibilité est un échauffement engendré par des déformations continuelles du corps, à cause des effets de marées induits par le jeu combiné de Saturne et d'un autre de ses satellites, Dioné. La situations rappelant alors celle que connaît Io, le satellite volcanique de Jupiter.
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Sillons d'Encelade.
Gros plan sur les sillons et fractures à la surface d'Encelade.
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