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L'archipel d'Åland

60°11 N
19°58' E
Les îles Åland (Ahvenanmaa ou Ahvenanmaan Lääni en finlandais) sont un archipel de la mer Baltique dépendant dépendant de la Finlande, mais doté d'une administration autonome. Superficie totale : 1580 km²; population : 27 000 habitants (2016). On y parle le Suédois.
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Bomarsund (Aland).
Paysage des îles Åland (à Bomarsund). 
Photo : Vitaly Repin; licence : Creative Commons.

Ce groupe se compose d'une grande île dont la superficie est de 640,1 km² et d'env. 300 îlots, récifs, rochers et écueils granitiques dont quatre-vingts sont habités. Ce sont les sommets d'un plateau sous-marin qui unit la Suède à la Finlande et forme au Sud le seuil du golfe de Botnie. La mer y est très poissonneuse, le gibier pullule dans les bois et sur les bords de la mer; aussi les île d'Åland ont-elles été fréquentées de longue date par les pêcheurs de la côte finlandaise. 

Le climat est rude; les îles produisent de l'orge, du seigle, du sarrasin, mais, s'il s'agissait de nourrir les habitants, les quantités seraient insuffisantes; les légumes sont par contre très abondants; les principales essences des forêts sont les sapins du Nord, les pins, bouleaux, noisetiers, mélèzes et trembles : des prairies naturelles nourrissent des troupeaux; on exporte du beurre et du fromage et du boeuf salé. 

Le port d'Ytternäs (ancienne capitale, à l'époque de la domination russe) est pris par les glaces moins longtemps que ceux de la Finlande. Cependant il arrive que le seuil d'Åland couvert soit tout entier de banquises pendant les hivers rigoureux.

L'île principale, Åland, a 28 km de long sur 20 de large : elle est aussi déchiquetée par la mer que l'île de Rügen, et plusieurs de ses fragments ne tiennent à la masse de îlle que par d'étroites langues de terre. Située à 40 km de la côte suédoise, à 115 km de Stockholm d'une part et d'Abo (Turku) de l'autre, Åland est la clef de la Baltique septentrionale. 
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Mariehamm (Aland).
Vue du port de Mariehamm.
Photo : Ian Oliver; licence : Creative Commons.

Le sol superficiel est composé d'argile à l'Est, de terre de bruyère à l'Ouest. Il est ondulé et s'élève en collines arrondies, d'une hauteur de 100 à 150 m, couronnées de bois noirs; ses principaux sommets sont l'Ordallsklint (129 m), le Getaberg, l'Asgardaberg. 

Un canal sépare l'île d'Åland de l'îlot de Prestö situé à l'Ouest et forme à son origine une rade magnifique et très sûre, célèbre sous le nom de Bomarsund. Ce mouillage qui était défendu par des forts a été attaqué par la flotte anglo-française en 1854.

La capitale, Mariehamm, est une petite ville de 10,700 habitants. Les autres bourgs de l'archipel sont Jomala (3700 hab.), Finström (2500 hab.), Lemland (1900 hab.), Saltvik (1300 hab.), etc.  (LB).



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