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Patriarches. - Le terme de patriarche, emprunte au grec et qui signifie père de famille, a été appliqué par l'usage à certaines figures de la légende juive et de l'histoire ancienne d'Israël. Au sens étroit, l'on réserve cette appellation aux « dix patriarches antédiluviens » d'Adam à Noé, et aux « douze patriarches postdiluviens » de Sem à Jacob. Au sens large, on étend cette désignation honorifique aux douze fils de Jacob et même à des personnages historiques, tels que le roi David

Les théologiens, tant juifs que chrétiens, ont attaché une grande importance à cette circonstance, que les patriarches, notamment avant le Déluge, atteignent une durée de vie exceptionnelle (Adam, 930 ans; Mathusalem, 969; Noé, 950 ; Sem, 600; Abraham, 175, etc.). L'imagination populaire a brodé sur ce thème. Ces faits ont été ramenés à de plus justes proportions par la comparaison avec les légendes congénères de plusieurs peuples de l'Antiquité et par l'intelligence du système de chronologie généalogique adopté par les écrivains bibliques.

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Dictionnaire Religions, mythes, symboles
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