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Agate, pierre quartzeuse, que les graveurs de l'Antiquité ont souvent employée. Ils la nommaient achates, d'une rivière de Sicile, sur les bords de laquelle on la trouvait; mais ils appliquaient ce nom à des pierres de diverses couleurs, et se servaient, pour les distinguer, des mots leucachates, cerachates, hoemachates, selon qu'elles avaient une teinte de blanc, de cire ou de sang. Les dendrachates étaient celles dans la pâte desquelles on remarquait des représentations d'herbes ou d'arbres; de là le nom d'agates herborisées ou arborisées. Certaines agates paraissent contenir des mousses dans l'intérieur; on les appelle quelquefois pierres de mocha (du saxon moch, mousse). Enfin, des agates dites figurées présentent des images singulières; telle était celle de Pyrrhus, qui, selon Pline, représentait naturellement Apollon et les Muses

Les différentes variétés de l'agate (Calcédoine, Cornaline, Prase, Sardoine, Sardonyx) sont employées dans la gravure sur pierre, dans l'ornementation des objets en pièces de rapport et de marqueterie; elles servent aussi à faire des coupes, des vases, des tabatières, des cachets, des chapelets, des boîtes, des salières, des manches de couteaux et de fourchettes, etc. On voit de fort belles agates à Florence, dans la coupole de St-Laurent, dite tombeau des Médicis. On conserve à Paris le plus beau vase d'agate et le plus grand camée que l'Antiquité nous ait légués : on les nomme coupe ou vase des Ptolémées et agate de la Ste-Chapelle; l'une fut donnée par Charles III à l'abbaye de St-Denis, l'autre représente l'apothéose d'Auguste, et non, comme on le crut longtemps, le triomphe de Joseph.

Au Moyen âge, on attribuait à l'agate ponctuée et veinée de plusieurs couleurs la vertu de neutraliser les poisons et la morsure des reptiles, de guérir et chasser les fièvres, de dissiper les contagions. La symbolique en fit encore l'image du patriarche Issachar et de sa tribu, dont la sainteté s'était conservée intacte au milieu de populations prévaricatrices. (B.).

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